¿Para qué sirve el potasio?, propiedades y beneficios

El potasio es un elemento químico, que se encuentra en forma abundante dentro de las células y participa en numerosas funciones celulares vitales a nivel cardiovascular, muscular y nervioso.

Continúa leyendo este artículo y conocerás para qué sirve el potasio, tus necesidades diarias recomendadas, las mejores fuentes de potasio y los problemas por tener exceso o poco potasio en el cuerpo.

¿Para qué sirve el potasio?

El potasio tiene funciones fundamentales en muchos órganos del cuerpo. (Referencia).

  • Participa en el proceso de formación y reabsorción de los huesos.
  • Tiene un rol importante en equilibrio del agua corporal
  • Tiene funciones claves en diferentes procesos metabólicos
  • Mantiene la estabilidad de las membranas celulares
  • Participa en la obtención de energía celular
  • Ayuda en la formación de tejido muscular
  • Facilita la transmisión eléctrica del impulso nervioso

¿Qué es el potasio?

El potasio es elemento químico muy difundido en el planeta. Es el séptimo mineral más común, del cual se obtienen muchas sales que tienen múltiples usos.

Para el cuerpo humano es un mineral básico, abundante dentro de todas las células y cumple funciones importantes de estabilización de membranas celulares en diversos tejidos.

¿Qué es el potasio en el cuerpo humano?

El potasio en el cuerpo humano no se consigue en su forma pura, sino formando diferentes tipos de sales o como iones.

La forma más común del potasio dentro del organismo es con su carga positiva (catión), o forma iónica. Dada esta característica, es como puede participar en muchas funciones celulares vitales del organismo, a nivel celular, muscular y nervioso. Mantienen la estructura de todas las células y sus núcleos.

¿Cuál es la función del potasio en el cuerpo humano?

Al ser el catión más abundante de todas las células, participa en funciones importantes de prácticamente todos los órganos y sistemas. Mencionaremos las más relevantes en este artículo.

El potasio es muy importante para tu salud cardiovascular, presión arterial, fuerza muscular y resistencia ósea. Se encuentra disponible en suplementos, pero es más saludable obtenerlo de los alimentos. (Referencia)

Lee más sobre las funciones del potasio en el cuerpo humano en nuestro artículo.

¿Dónde se encuentra el potasio?

Dentro del organismo, el 98% del potasio está contenido dentro de las células, núcleos celulares y mitocondrias. A nivel de la membrana de las células su intercambio constante facilita el movimiento de agua y flujo de todo tipo de elementos a través de la misma.

Necesidades diarias de potasio

Un adulto debe consumir 4,700 miligramos de potasio al día. Sin embargo, pocas personas en el mundo logran cumplir con sus necesidades diarias. Tan solo en Estados Unidos, menos del 2 % de la población lo consumen en la cantidad requerida. En promedio, las mujeres consumen menos potasio que los hombres. (Referencia).

Por otra parte, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda una ingesta de potasio de 3,510 miligramos por día y agregan que la población mundial no cumple con esta recomendación (Referencia).

Tanto la deficiencia como el exceso de potasio pueden ser muy dañinos para el funcionamiento de órganos vitales, convirtiéndose en muchos casos en emergencias médicas que pueden comprometer la vida.

La hiperpotasemia o hiperkalemia ocurre cuando tienes altos niveles de potasio en la sangre. Esto puede afectar gravemente tu salud.

La deficiencia de potasio puede provocarte estreñimiento, debilidad y fatiga. De no tratarse, puede escalar a obstrucciones dolorosas en tu intestino, insuficiencia respiratoria, parálisis.

Propiedades del potasio

Mencionaremos las principales propiedades del potasio en el cuerpo humano:

  • Cardiovascular
  • Neuromuscular
  • Equilibrio ácido-base
  • Equilibrio hidro-electrolítico

Beneficios para la salud del potasio:

Participa en el equilibrio del pH en el cuerpo

También ayuda mantener el pH de tu cuerpo. Esto significa que procura el balance entre los ácidos y bases de tu cuerpo. Las bases son sustancias hechas a partir de los metales alcalinos que aún no se han disuelto en agua.(Referencia)

El potasio mantiene tu salud cardiovascular

Un pobre consumo de potasio está relacionado con enfermedades cardiovasculares y una presión arterial alta. Está involucrado en el riesgo coronario y cardiopatías. (Referencia)

El potasio es un electrolito que contrarresta los efectos negativos del sodio, ayudando a mantener tu presión sanguínea constante.

Aunque un bajo consumo de sodio ayuda a reducir la presión arterial, asegurar un consumo adecuado de potasio es igual de importante.

Un estudio descubrió que quienes consumían 4,069 miligramos de potasio al día tenían un riesgo 49% menor de muerte por cardiopatía isquémica en comparación con quienes consumieron solo 1,000 miligramos de potasio al día (Referencia).

El potasio y la formación de hueso

Investigaciones científicas han encontrado que la alta ingesta de potasio contribuye al aumento de la densidad ósea. (Referencia)

La formación ósea está íntimamente relacionada con el nivel de PH que también ayuda a controlar el potasio. La acidosis metabólica puede provocar la excreción de nitrógeno, el desgaste muscular y la pérdida de densidad mineral ósea.

La acidosis es desencadenada por una dieta llena de alimentos acidificantes, como los productos lácteos, la carne y los granos de cereales procesados. Este trastorno es regularmente producido por la dieta occidental típica.

Los alimentos ricos en potasio mantienen un ambiente alcalino en el cuerpo, a diferencia de la acidosis.

El potasio tiene funciones neuromusculares

Si eres adulto mayor, el potasio sirve para ayudarte a preservar masa muscular, así como evitar las condiciones que pueden provocar su desgaste. Por tal razón, debes tener una alta ingesta de este mineral.

Además, un estudio encontró que las personas que consumen 5,266 miligramos de potasio al día pueden mantener un promedio de 1,632 kilos más de masa muscular magra que aquellas que solo ingieren la mitad. (Referencia).

¿Qué alimentos contienen potasio?

Los frijoles blancos son los alimentos más ricos en potasio, al igual que otras variedades de frijol.

Otras buenas fuentes de potasio son los tomates, plátanos, banano, verduras de hojas verdes, chocolate, pescados, ciruelas pasas, frutos secos, melón, naranjas, calabaza, higos, papas y aguacates.

El procesamiento de los alimentos reduce significativamente la cantidad de potasio en ellos. Por esta razón, una dieta que contenga muchos alimentos procesados es probablemente muy baja en este importante mineral.

Además, muchos de los alimentos procesados son ricos en sodio. Conforme el consumo de sodio aumenta, puede tener una incidencia negativa sobre la presión arterial y un alto consumo de potasio es lo que revierte esa incidencia.

En la siguiente tabla encontrarás los beneficios nutricionales proporcionados por una taza de los alimentos más ricos en potasio.

AlimentoCantidad de potasio aportado (miligramos)
Hojas de betabel1,309
Frijoles blancos, hervidos o codidos sin sal1,189
Frijoles de soya cocidos o hervidos sin sal970
Habas cocidas o hervidas sin sal969
Camote al horno950
Aguacate en rebanadas708
Setas cocidas o hervidas sin sal555
Plátano en rodajas537
Jitomates maduros y crudos537
Melón crudo417

Una buena forma de reducir los efectos negativos de las comidas con altos contenidos de sodio es comer una fruta o verdura en cada una de estas comidas.

Existen muchas otras fuentes de potasio que pueden darle color y sabor a tu dieta diaria.

Asegúrate de revisar el contenido de potasio de cualquier alimento que te gusta en la Base de Datos Nacional de Nutrientes del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) (Referencia).

Síntomas de una deficiencia de potasio

Una deficiencia de potasio puede causarte una variedad de síntomas y problemas de salud. A esta deficiencia se le conoce como hipokalemia o hipopotasemia.

Un nivel normal de potasio en la sangre se define entre los 3.5 y 5.0 milimoles por litro. La hipokalemia se diagnostica cuando tus niveles de potasio descienden por debajo de los 3.5 mmol/L. Una deficiencia leve por lo regular no presenta síntomas (Referencia).

Cuando tus niveles de potasio son inferiores a los 2.5 mmol/L se considera una deficiencia severa, y los síntomas empeoran a medida que los niveles de potasio disminuyen.

Los síntomas de una deficiencia de potasio incluyen (Referencia):

  • Estreñimiento
  • Malestar y fatiga
  • Debilidad y dolor muscular en todo el cuerpo

Los niveles extremadamente bajos de potasio regularmente provocan:

  • Insuficiencia respiratoria
  • Espasmos musculares intermitentes
  • Debilidad muscular severa y parálisis
  • Obstrucciones dolorosas en el intestino
  • Sensaciones de hormigueo, comezón y entumecimiento en el cuerpo, principalmente las extremidades

Una deficiencia de potasio se puede detectar fácilmente a través de simples análisis clínicos de sangre y se puede tratar mediante cambios en las dieta, incluyendo el uso de suplementos.

Realizar exámenes médicos con frecuencia te ayudará a controlar tus niveles de potasio y evitar una posible deficiencia grave.

Riesgos por sobredosis de potasio

El potasio puede provocar problemas de salud cuando ingieres dosis mayores a los 4,700 miligramos recomendados por día.

No se conoce de casos de sobredosis de potasio provocados por una alta ingesta de alimentos ricos en nutriente.

Si gozas de una buena función renal, tu cuerpo no tendrá problemas para eliminar las cantidades excesivas de potasio a través de la orina. Este proceso generalmente no tiene efectos secundarios negativos.

Por el contrario, un consumo excesivo de potasio puede ser peligroso si tus riñones no son completamente funcionales.

Potasio alto o hiperkalemia

El consumo excesivo de potasio puede provocar la hiperpotasemia, en la cual tus riñones no pueden eliminar el suficiente potasio de tu cuerpo. Si tus niveles suben rápidamente, puede llegar a ser mortal.

Se consideran altos los niveles de potasio que se encuentran entre los 5.1 y 6.9 mmol/L, y necesitan de monitoreo y tratamiento médico. Niveles superiores a los 6.5 mmol/L pueden ser mortales. (Referencia)

¿Qué provoca el exceso de potasio en el cuerpo humano?

La hiperpotasemia severa puede causar dificultad para respirar, palpitaciones y dolor en el pecho. Durante esta etapa, la hiperpotasemia puede desarrollarse en una afección potencialmente mortal que requiere de atención médica de urgencia. (Referencia)

Consumir altos niveles de potasio está relacionado con dos casos de paro cardíaco. Si tus riñones no pueden eliminar el exceso de potasio en tu sangre, los efectos en tu corazón pueden ser fatales (Referencia).

Si sospechas que tienes hiperpotasemia, es mejor que evites los alimentos altos en potasio, como los que se mencionan en este artículo. También debes evitar los suplementos y remedios herbales de potasio.

¿Porqué sube el potasio?

Las principales causas por las cuales sube el potasio son:

  • Insuficiencia renal aguda o crónica, por la dificultad de eliminar el potasio a través de los riñones.
  • Aporte excesivo con medicamentos o dieta.
  • Medicamentosa: espironolactona, amilorida, heparina, digoxina, IECA.
  • Deficit de insulina.
  • Destrucción muscular por exceso de ejercicio.
  • Destrucción de tejidos: tumores y quimioterapia.
  • Enfermedades endocrinológicas: hiperaldosteronismo.

¿Cómo bajar el potasio?

Se pueden tomar varias medidas para bajar el potasio:

  • Combatir la causa.
  • Dieta: eliminando alimentos ricos en potasio, mencionados más arriba.
  • Uso de diuréticos como furosemida, bajo prescripción médica.
  • Resinas de intercambio iónico, es la medida más eficaz y rápida para bajar el potasio.

Funciones y usos del potasio

Concretamente, el potasio sirve para controlar funciones musculares y nerviosas.

A pesar del antagonismo que hay entre este mineral y el sodio, ambos cumplen funciones complementarias, porque los dos son necesarios para las células, siempre que se encuentren presentes en equilibrio.

A través de la orina, el potasio contribuye con la eliminación de líquidos al estimular la diuresis. De este modo ayuda al desecho de las toxinas, ya sea a través de la sudoración o de la orina.

Ambos minerales son administrados en el caso de padecer una deshidratación, pues puede haber un fallo cardíaco, lo cual significaría la muerte del individuo si se presentase un nivel bajo de cualquiera de los dos minerales.

La sal de mesa o cloruro sódico es reemplazada por el cloruro potásico en personas que se encuentran bajo un tratamiento para reducir el nivel de presión arterial.

El potasio, en combinación con el sodio, es importante en la transmisión de los impulsos nerviosos.

Por eso debes reducir el consumo de sal, aumentar la ingesta de agua a dos litros e incorporar alimentos como la banana  (el más importante y quizás el más usado para aumentar los niveles de potasio). También deberás incluir carnes con bajo tenor graso.

Para qué sirve el potasio

Lista de alimentos altos en potasio

Los alimentos altos en potasio son:

  • La soja, nueces, albaricoques, garbanzos, judías pintas y blancas, ciruelas secas.
  • Almendras tostadas, guisantes secos, lentejas, patatas, setas, cereales.
  • Hongos, calabacín, trigo integral, escarola, acelga, judías verdes, lechuga, frambuesas, pimientos.
  • Repollo, tomate, alcaucil, plátano.
  • Carne de ternera, salmón, pechuga de pollo, langostinos, merluza, jamón York, gambas, lomo de ternera, queso de burgos.

¿Qué frutas tienen potasio?

Las frutas como ciruelas, cerezas, uvas, limón, toronja, naranja, kiwi y melón.

Ver también:

Deficiencia de potasio o hipokalemia

Su deficiencia es rara, salvo en los casos en los que se hayan ingerido laxantes y diuréticos.

En el caso de producirse una hipokalemia (tomando como referencia menos de 3.5 meq/L), se pueden originar problemas leves como vómitos, diuresis y diarrea y problemas graves como una deshidratación. (Referencia)

En el caso específico de los deportistas, los calambres son síntomas comunes que indica la deficiencia de potasio. Así que optan por consumirlo a través de la alimentación y de Suplementos para musculación.

Exceso de Potasio o Hiperkalemia

El exceso de potasio puede producir una hiperkalemia. Para saber si existe un exceso, hay que chequear si los niveles de potasio es mayor a 6.5 me/L. (Referencia)

También puede evidenciarse a través de problemas leves como náuseas y vómitos, o de síntomas más graves como problemas respiratorios, alteraciones neuromusculares y cardiovasculares.

Conclusión

El sodio y el potasio están en constante equilibrio dentro de tu cuerpo. Mantener este equilibrio es vital para que tus sistemas corporales trabajen apropiadamente.

El potasio sirve para mantener una presión sanguínea y un corazón saludables. Es necesario que mantengas un buen equilibrio del potasio, ni por debajo ni por encima a su requerimiento diario.

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Referencias

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